История бодибилдинга берет начало еще с древнего мира, что неудивительно. Человек всегда стремился довести собственную фигуру до совершенства, физические нагрузки и тренировки были неотъемлемой частью жизни любого мужчины, в особенности в военные времена, когда рождение мальчика знаменовало появление нового воина, который должен вырасти сильным, ловким, красивым. С уходом эллинистической культуры ушли в небытие не только Олимпийские игры, но и спорт как таковой. Остались лишь боевые искусства, необходимые для подготовки воинов, и цирковые аттракционы, недостойные участия джентльменов. Среди таких аттракционов была и «тяжелая атлетика»: демонстрация невероятной физической мощи дородными силачами, внешние данные которых явно не соответствовали античному идеалу.

Современный бодибилдинг берёт свое начало в конце XIX века, именно в это время бодибилдинг превращается из бездумных нагрузок в профессиональное занятие, которое подразумевает не просто надрыв мышц тела, но и правильное отношение к делу, сбалансированное питание, особенные техники и методики увеличения нагрузок. В таком проявлении бодибилдинг становится профессиональным спортом, который похож на айсберг: стороннему глазу – это простое и совершенно бесполезное занятие, однако под покровом горы мышц любого атлета скрыты изнуряющие тренировки, величайшая сила воли, множество познаний в области биологии, медицины и спорта.
 
Бодибилдинг бывает двух видов: любительский и профессиональный. Соревнования проводятся отдельно для мужчин и для женщин, а также в смешанном разряде. Успешно развивается и пропагандируется бодибилдинг во многих странах. 
 
Основная идея в бодибилдинге в том, что можно вылепить из кого угодно - что угодно. В отличие от тяжелой атлетики, на базе которой он возник, в бодибилдинге не имеет значения, какой вес может поднять или "выжать" спортсмен, а важно то, насколько пропорционально и рельефно развиты его мышцы. Чемпионат по бодибилдингу не может выиграть атлет с мощными руками, но тощими ногами, с хорошей спиной, но дряблым животом и маленькой грудью. Таким образом, бодибилдинг – культура тела. 
 
Самая «популярная» проблема бодибилдинга – это допинг, анаболическе стероиды и иная «химия», вызывающая зависимость и разрушающая организм спортсмена. Не секрет, что во многих видах спорта кое-кто из профессионалов тайно использует допинг. Но только в бодибилдинге стероиды, гарантирующие максимальный результат, т.е. рост мышечной массы при минимуме усилий, пользуются популярностью и среди любителей. Хотя знаменитые бодибилдеры постоянно заявляют, что добились своих титулов без анаболиков, похоже, мало кто из атлетов-любителей им верит. Допинг остается одной из любимейших тем для обсуждения занимающихся бодибилдингом. Однако, в названиях некоторых организаций бодибилдеров фигурирует слово «natural» (естественный), что, по замыслу основателей, указывает на их свободу от допинга. Известно также, что влиятельнейшая IFBB – Международная федерация бодибилдинга (International Federation of Body-Builders ) получила официальное признание МОК лишь после того, как признала Антидопинговый кодекс олимпийского движения и ввела у себя соответствующую систему допинг-контроля.
 
Многие ошибочно представляют себе бодибилдинг лишь как систему упражнений с отягощениями, т.е. специальными тренажерами и свободным весом: гирями, штангами, гантелями. Однако аэробные нагрузки, такие как  аэробика, бег, лыжи, теннис, всевозможные подвижные упражнения без отягощения, направленные на развитие выносливости и связанные с учащением пульса и сжиганием жира имеют в бодибилдинге  не меньшее значение. Упражнения с отягощениями позволяют нарастить массу, а аэробные – создать рельеф, «подсушить» мускулы, сделать тело своеобразным наглядным пособием по анатомии.
 
Под эгидой IFBB проводятся состязания среди профессионалов в категориях: бодибилдинг (мужской и женский), фитнес (женщины) и бодифитнес (женщины), по результатам которых определяются, соответственно, претенденты на участие в соревнованиях «Мистер Олимпия», «Мисс Олимпия», «Фитнес Олимпия» и «Бодифитнес Олимпия». Помимо «Олимпии», особой популярностью пользуются ежегодно проводимые Шварценеггером – и отличающиеся солидной суммой призовых – соревнования «Арнольд Классик» (мужчины), «Мисс Интернэшнл» (женский  бодибилдинг), «Мисс Фитнес Интернэшнл» и «Фигура Интернэшнл», а  также турниры «Ночь чемпионов» и «Мистер Олимпия для ветеранов», в котором участвуют спортсмены старше 40 лет. (В официальном календаре ИФББ значится и мужской турнир «Гран-При России».)
 
«Мистер Олимпия». Ежегодные международные соревнования бодибилдеров-профессионалов «Мистер Олимпия» проводятся с 1965. Местом проведения первых турниров был город Нью-Йорк. Затем «Мистер Олимпия» не раз «менял прописку» (несколько соревнований прошли и за пределами США), но в последние годы турнир неизменно проводится в Лас-Вегасе. Первым в истории «Мистером Олимпия» стал в 1965 Ларри Скотт (повторивший свой успех и год спустя). Рекорд Арнольда Шварценеггера (7 титулов, завоеванных в период с 1970 по 1980) был затем  побит «Черным королем бодибилдинга» Ли Хейни, 8-кратным «Мистером Олимпия» (1984–1991). Стоит упомянуть еще двух обладателей «олимпийского» титула.  Дориан Ятс, по кличке «Британский Бегемот», в свое время поразил всех внушительными габаритами и с 1992 по 1997 завоевал 6 золотых статуэток. Его сменил Рони Коулмэн, к настоящему времени ставший уже 7-кратным «Мистером Олимпия» (1998–2004) и имеющий все шансы повторить, – а затем, возможно, и превзойти, – достижение Хейни.     
 
«Мистер Вселенная». Первый подобный турнир организовала в 1948 в Лондоне редакция британского специализированного журнала «Здоровье и сила». Турнир выиграл американец Джон Гримек. С 1950 соревнования проходят под эгидой организованной в том же году в Великобритании Национальной любительской ассоциации бодибилдеров (НАББА, англ. NABBA), а с 1984 – вновь созданной НАББА Интернэшнл. Именно на турнире «Мистер Вселенная» по-настоящему началась карьера Шварценеггера, один раз победившего в любительской категории и трижды – в профессиональной. Помимо Шварценеггера и Гримека, особого упоминания заслуживают еще три легендарных обладатели титула «Мистер Вселенная»: американцы Стив Ривз и Билл Перл, а также англичанин  Рег Парк. В настоящее время в турнире принимают участие несколько десятков атлетов, представляющих различные страны Европы, Северной и Южной Америки, Африки, Австралию и др.

Женский бодибилдинг. Со временем получил развитие как самостоятельная дисциплина и женский бодибилдинг (первые упоминания о нем относятся еще к началу 20 века). 
 
С 1965 разыгрывается титул «Мисс Вселенная», а с 1980 – «Мисс Олимпия».
 
Первой в истории 6-кратной «Мисс Олимпия» стала Кори Эверсон. Ее рекорд побила 8-кратная «Мисс Олимпия» Ленда Мюррей, последний свой титул завоевавшая в 2003 (по мнению большинства экспертов, Мюррей –  самый культовый персонаж в женском бодибилдинге).
 
В начале 21 в. интерес к женскому бодибилдингу неуклонно падает, как и спонсорские капиталовложения. Зато все большую популярность приобретают соревнования по фитнесу. Перемены во вкусах публики оказались столь стремительны и разительны, что легендарная обладательница четырех титулов «Мисс Олимпия» Ким Чижевски решила кардинально сбросить бодибилдерский вес и переключиться на соревнования по фитнесу. На почве бодибилдинга и фитнеса возник еще один вид соревнований – по бодифитнесу, больше напоминающему конкурсы красоты, в которых участвуют стройные, слегка подкачанные девушки.
 
Секрет такой уникальной популярности заключается в том, что в отличие от большинства других спортивных дисциплин, культуризм позволяет развивать тело комплексно и гармонично. Множество упражнений из арсенала культуризма используются атлетами других видов спорта для развития силы отдельных групп мышц и повышения общей функциональной устойчивости организма, кроме того, культуризм не знает возрастных границ - человек любого возраста и пола сможет найти в нем решение множества физических, психических и духовных проблем. Занятия культуризмом не только улучшают фигуру и делают физически сильнее и выносливее, но также дают душевный комфорт, спокойствие, уверенность в себе, изменяют характер и мировоззрение. Но что самое замечательное - изменение контуров тела наблюдается очень скоро, спустя 1 - 2 месяца с начала тренировок. Для более глобальных перестроек во внешнем виде и внутреннем мире требуется больше времени и терпения.